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Expedição encontra fragmentos de um meteorito que explodiu sobre a Antártida há 430 mil anos

Uma equipa de cientistas espaciais internacionais encontrou novas evidências de um impacto de meteorito em baixa altitude que atingiu a Antártica há 430.000 anos.

Partículas extraterrestres (esférulas de condensação) recuperadas no cume de Walnumfjellet (WN) dentro das Montanhas Sør Rondane, no leste da Antártida, indicam impacto incomum, onde um jato de material meteorítico derretido e vaporizado resultante da entrada atmosférica de um asteróide com pelo menos 100 metros atingiu a superfície a alta velocidade.

Este tipo de explosão causada por um impacto de um único asteróide é descrito como intermediário, pois é maior do que uma explosão de ar, mas menor do que um evento de impacto de cratera.

O volume condrítico principal, a química do elemento traço e o alto teor de níquel dos detritos demonstram a natureza extraterrestre das partículas recuperadas. As suas assinaturas isotópicas de oxigénio únicas indicam que interagiram com o oxigénio derivado do manto de gelo da Antártica durante a sua formação na pluma de impacto.

Os resultados indicam um impacto muito mais perigoso que os eventos de Tunguska e Chelyabinsk sobre a Rússia em 1908 e 2013, respectivamente.

Esta investigação, publicada pela Science Advances, orienta uma importante descoberta para o registo geológico onde as evidências de tais eventos são escassas. Isso deve-se principalmente à dificuldade em identificar e caracterizar as partículas de impacto.

O estudo destaca a importância de reavaliar a ameaça dos asteróides de médio porte, pois é provável que eventos semelhantes de impactos produzam partículas semelhantes. Tal evento seria totalmente destrutivo numa grande área, correspondendo à área de interação entre o jato quente e o solo.

O Dr. van Ginneken, em comunicado, afirmou que “para completar o registo do impacto de asteróides da Terra, recomendamos que estudos futuros se concentrem na identificação de eventos semelhantes em diferentes alvos, como porões oceânicos rochosos ou rasos, já que a camada de gelo da Antártica cobre apenas 9% da terra da superfície da Terra. A nossa investigação também pode ser útil para a identificação desses eventos em núcleos de sedimentos do fundo do mar e, se a expansão da pluma atingir massas de terra, o registo sedimentar.

As partículas extraterrestres (esférulas de condensação) examinadas neste estudo foram encontradas durante a expedição de Meteoritos Antárticos Belgas (BELAM) 2017-2018 baseada na Estação de Investigação Princesa Elisabeth Antarctica da Bélgica e financiada pela Política Científica Belga (Belspo).

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